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Lire autrement

Une année d'offre de livres numériques

Jean-Pierre Arbon

Ouvert le 18 mai 1998, le site des éditions 00h00.com – prononcer zéro heure – est le premier en France – et sans doute dans le monde – à utiliser un système entièrement en ligne. Un tel système permet de récupérer tous les types de textes dans tous les types de formats, de les enrichir, de les stocker en SGML 1 dans une base de données, d'en permettre l'accès par titre, par auteur, par genre, et bientôt par mot-clé, de les ressortir à la volée au format PDF 2 – qui permet à la fois l'exploitation numérique et l'exploitation papier –, et de sécuriser la transaction, tant pour l'envoi de fichiers (mot de passe associé pour empêcher le piratage) que pour le paiement, en partenariat avec la Banque populaire pour le système sécurisé de paiement en ligne.

Les textes offerts par 00h00.com sont soit des inédits, soit des textes du domaine public, soit des textes sous copyright dont les droits en ligne ont fait l'objet d'un accord avec leurs ayants droit. Ils appartiennent aussi bien au domaine de la fiction que de la non-fiction. Leur choix relève de la responsabilité de l'éditeur, qui ne prétend pas à l'exhaustivité, mais s'efforce au contraire d'être sélectif.

Deux formes au choix

00h00.com propose chaque titre sous deux formes au choix :

– l'exemplaire numérique est le texte corrigé, édité et mis en pages que l'on peut acquérir directement par téléchargement. Il est livré dans un format nommé PDF – qui permet d'avoir une vraie mise en pages à l'écran –, et propose en outre certaines fonctionnalités précieuses comme un outil de recherche plein texte intégré. Pour le lire, il faut disposer du programme Acrobat Reader, le standard de fait pour ce type d'applications, disponible gratuitement sur les sites de la société Adobe 3.

Le fichier est envoyé au client par courrier électronique dès que la transaction a été enregistrée. Afin d'assurer la protection de la propriété intellectuelle des contenus, le texte est livré crypté, avec la « clé » (le mot de passe) qui en permet instantanément la lecture. Le client est autorisé à faire une sortie du texte au moyen de son imprimante locale, à son seul usage personnel. 00h00.com commence également à proposer l'exemplaire numérique dans d'autres formats comme le Palm Pilot (et bientôt SoftBook, Rocket-eBook, etc. au fur et à mesure que le marché de ces outils de lecture se développe) 4 ;

– dans le cas d'un ouvrage inédit ou épuisé, un exemplaire papier est réalisé à la demande par un système d'impression numérique à l'unité (système Docutech de Xerox avec impression de couvertures et bloc de finition intégré), puis envoyé par la poste au lecteur ; la technique utilisée permet une personnalisation des ouvrages (ajout d'une dédicace, par exemple). Le prix (hors frais de port) est défini par 00h00.com. S'il s'agit d'un ouvrage existant, l'exemplaire est prélevé sur les stocks de l'éditeur d'origine, et vendu au prix fixé par ce dernier (hors frais de port).

Sous ces deux formes, 00h00.com offre après un an de fonctionnement quelque 260 titres. Le site reçoit actuellement environ 1 000 visites par jour, hors les périodes d'opérations spéciales de promotion avec les grands fournisseurs d'accès, annuaires ou portails qui doublent ou triplent la fréquentation. 85 % des ventes portent sur l'exemplaire numérique.

Qui sont nos lecteurs ?

Les informations dont nous disposons sont volontairement limitées, ne serait-ce que pour ne pas encourir les foudres de la CNIL (Commission nationale Informatique et libertés), garante du respect de la loi Informatique et libertés. Pour acheter chez 00h00.com, il suffit de donner son adresse électronique dès lors que l'on acquiert en ligne un texte dans son édition numérique. L'acheteur de la version papier doit fournir en outre les coordonnées postales nécessaires à la livraison du livre. Quant aux informations bancaires, elles sont reçues directement par la Banque populaire et ne transitent en aucune façon par 00h00.com. Seuls les paiements par chèque nous sont adressés.

Pour en savoir plus sur nos lecteurs, nous avons deux sources de renseignements permanentes, mais partielles :

– un service Clients, qui reçoit le plus souvent par courrier électronique, les avis, questions, critiques, problèmes rencontrés, et qui, par ce biais, peut engager un dialogue direct et instructif avec nos lecteurs ;

– le forum, sur lequel un thème de discussion sur l'édition électronique est « actif » depuis l’origine.

Dès décembre 1998, il nous a paru possible et utile de lancer une première enquête qualitative pour aller plus loin auprès de nos clients. La jeunesse de notre société, dont le démarrage opérationnel date en fait de septembre 1998, les dimensions du panel et le taux de réponse de l'ordre de 26 % inciteraient à regarder avec prudence les réponses collectées si, parallèlement, 00h00.com n'avait été associée à l'enquête réalisée par le cabinet Médiangles pour le compte de la Société des gens de lettres : les résultats de cette enquête, publiés en mars dernier, recoupent très fortement nos propres conclusions.

A partir de ces informations, il est donc possible de présenter ici quelques réflexions, qui demandent bien sûr à être confirmées par des enquêtes plus systématiques que nous ne manquerons pas de lancer dans les mois à venir... et surtout par le résultat de nos ventes.

Ce que nos lecteurs nous disent

Francophones à une écrasante majorité, ils se partagent presque pour moitié entre d'un côté les Français de France, et de l'autre les Français de l'étranger, les francophones du continent nord-américain (États-Unis, Québec), ainsi que d'une quinzaine d'autres pays. Ce sont le plus souvent des hommes, jeunes (60 % ont moins de 35 ans), cadres ou exerçant des fonctions libérales (76 %).

Les motivations d'achat

La livraison immédiate est la principale motivation chez les Français et francophones vivant à l'étranger. Comme nous l'a écrit un Français de Malaisie : « Ce qui est extraordinaire, c'est que si je veux lire ce soir un livre que je n'ai pas, je l'aurai ce soir ».

La curiosité vient ensuite, puisque c'est la première fois que des exemplaires numériques sont proposés ; élément majeur de motivation d'achat, c'est sans doute aussi l'une des explications du succès de l'offre mensuelle d'un livre numérique téléchargeable gratuitement. Nul doute que cet élément lié à la découverte ira en s'atténuant ; mais il est encourageant de constater que 80 % des curieux se déclarent séduits et prêts à acheter de nouveau sous cette forme. Curiosité pour la technique, curiosité aussi pour le catalogue : un site comme 00h00.com est perçu comme une source d'informations sur les livres pour 66 % des lecteurs ayant répondu et, pour 63 %, comme un moyen de découvrir un auteur ou un livre. Le cas le plus exemplaire est sans conteste Citrouille fêlée d'Hamid Skif, repéré chez 00h00.com par la FNAC, qui l'a inclus dans son opération « Algérie, j'écris ton nom » en mars dernier, et salué par Bernard Pivot dans « Bouillon de Culture » ;

Des fonctionnalités nouvelles sont proposées (recherche plein texte, notes hypertextuelles, liens...) : plus de 40 % des lecteurs déclarent lire le texte directement à l'écran pour en profiter ! C'est particulièrement vrai pour les étudiants et les enseignants. Un essai comme Le Hold-up planétaire de Roberto Di Cosmo et Dominique Nora, publié en ligne par 00h00.com en français et en anglais, dans une traduction inédite en librairie, a bénéficié d'un travail, en commun avec les auteurs, de recherche et de sélection de liens sur le Web, où de très nombreux sites sont consacrés à l'empire Microsoft.

Quant au prix, les lecteurs estiment normal que la version numérique d'un livre par ailleurs disponible en librairie revienne à 50 % du prix de son édition papier. Ils incluent en effet le coût supplémentaire, de l'ordre de quelques centimes par page, d'une sortie sur papier à l'aide de leur propre imprimante.

En revanche, ils sont prêts à payer davantage la mise à disposition en ligne d'un texte épuisé ou inédit, dès lors qu'il s'agit d'essais, d'actes de colloques, d'articles de recherche, etc. Dans ce cas, le fait que le prix soit comparable à celui pratiqué en librairie pour un ouvrage de même nature et de même format ne constitue pas un frein à l'achat en ligne.

Les modes de lecture

Quand ils ne lisent pas à l'écran, les lecteurs impriment le texte chez eux, ce qui les amène à demander que les fonctions d'impression soient rendues plus commodes... et moins consommatrices de papier : ils souhaitent disposer notamment de la possibilité d'imprimer en recto verso... amélioration apportée depuis peu par la nouvelle version (n° 4) du logiciel Acrobat Reader 5.

Quelques enseignements pour notre politique éditoriale

Outre les améliorations déjà abordées plus haut, 00h00.com tire de ces premiers éléments deux grandes conclusions :

sur les contenus mis en ligne

Dès l'automne 1999, une nouvelle collection, intitulée « 2003 », s'ouvrira largement sur les nouvelles écritures adaptées à Internet et aux nouveaux outils multimédias. Elle visera notamment à développer la lecture hypertextuelle que semblent priser une bonne part de nos clients. Des auteurs comme Renaud Camus, des livres interactifs– Le livre dont vous êtes le héros –, Marelle, de Julio Cortazar, feront leur entrée au catalogue. D'ores et déjà, dans la nouvelle collection « Érotisme », un titre interactif, Blue Movie, vient d'être publié ;

sur les supports

Afin d'améliorer les conditions de lecture directe à l'écran, 00h00.com est très attentif à l'arrivée sur le marché des « livres électroniques », ces appareils dédiés à la lecture de fichiers textuels numériques : Palm Pilot, et bientôt Rocket eBook 6, le format Open eBook – standard commun à partir duquel seront formatés tous les livres électroniques – et les logiciels mis au point par Microsoft (Clear Type).

Déjà en mai 1999, le livre Massacre à la chaîne de Willy Voet, édité par Calmann-Lévy, a été proposé par 00h00.com aux possesseurs de Palm Pilot, parallèlement à la mise en ligne de ce texte. Cette première a été remarquée : 00h00.com travaille activement à la suite.

Comme on le voit, les réactions et les demandes des clients de 00h00.com sont importantes pour aider l'entreprise à développer et promouvoir l'édition en ligne. Dans cette perspective, nous sommes convaincus depuis le départ de notre réflexion que la communauté des lecteurs est un actif au moins aussi important que le fonds éditorial. Elle compte en mai 1999 près de 10 000 personnes (clients et utilisateurs actifs du site), et nous sommes heureux de la voir grandir.

Juin 1999

  1.  (retour)↑  Standard Generalized Markup Language : norme de structuration de texte, décrivant l'ensemble des parties formelles et logiques d'un document.
  2.  (retour)↑  Portable Document Format : mis au point par la société Adobe, il permet d'attacher aux documents numérisés une mise en pages de style papier.
  3.  (retour)↑  http://www.adobe.com www.adobe.fr
  4.  (retour)↑  Un ebook (livre électronique) est un appareil doté d’un écran de la taille d’un livre classique (13 x 20 cm) sur lequel peuvent être chargés des fichiers textuels numériques (de 4 000 à 5 000 pages selon les modèles).
  5.  (retour)↑  Un mode de lecture parmi d'autres : un Parisien nous apprend qu'il imprime chaque soir quinze pages d'un livre qu'il a téléchargé… parce que cela correspond à sa « dose de lecture dans le métro ».
  6.  (retour)↑  Cf. note 4.