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Janet Backhouse

The Illuminated manuscript

Oxford : Phaidon, 1979. - 80 p. : ill. ; 29 cm. ISBN 0-7148-1969-7 : £ 5.95.

par François Avril

On manque cruellement d'ouvrages de vulgarisation introduisant de façon sérieuse le grand public au monde de l'enluminure médiévale occidentale. Il est vrai que le genre est hasardeux, tant il est difficilement concevable d'exposer dans un cadre nécessairement limité, même en s'en tenant à l'essentiel, la spécificité et les grandes lignes d'évolution de cet art aux modalités presque infinies. Nous avons dit ici-même la déception éprouvée devant l'ouvrage général de d'Ancona et E. Aeschliman (The Art of illumination, Londres, 1969) publié il y a une dizaine d'années par les éditions Phaidon, ouvrage qui prétendait dresser un panorama de l'enluminure médiévale à travers un nombre limité de reproductions dont le choix ne nous avait pas toujours paru judicieux ni équilibré. Les mêmes éditions Phaidon nous proposent aujourd'hui un ouvrage qui, dans le genre, est infiniment plus satisfaisant. L'auteur en est notre collègue Janet Backhouse, assistant keeper au Département des Manuscrits de la British library. Celle-ci a résolu le problème du choix de façon ingénieuse, en s'en tenant, pour les 70 illustrations dont elle disposait, aux seules ressources de la British library. Précédé d'une introduction dense et bien informée, le florilège ainsi réuni témoigne de la remarquable richesse des fonds du grand dépôt anglais, et constitue un fort utile (en même temps qu'agréable) instrument d'initiation qui devrait rencontrer la faveur des amateurs non spécialisés.